Score observé et score vrai

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Lorsque l'on fait passer un test, le score observé n'est pas nécessairement le score réel (score vrai). Cet écart ne peut être déterminé de façon absolue, mais le psychologue se doit de calculer ce qu'on appelle un intervalle de confiance, c'est-à-dire un intervalle dont on connaît la probabilité qu'il contienne "le score vrai" du sujet (par exemple 90%). Si l'on répète la mesure et que l'on se fixe par exemple une probabilité de .90 (degré de confiance de 90%), 9 fois sur 10 l'intervalle trouvé contiendra le score vrai. Il existe plusieurs méthodes de calcul de cet intervalle de confiance qui seront présentées dans un chapitre spécial concernant uniquement l'intervalle de confiance.

Cet intervalle de confiance est parfois mal compris. Il ne signifie pas que le score vrai se trouve dans l'intervalle de confiance. On ne sait pas ce qu'est le score vrai et il peut être à l'intérieur ou à l'extérieur de cet intervalle. C'est simplement un intervalle dont on connaît  la probabilité qu'il contienne le "score vrai". Par exemple, le calcul de l'intervalle de confiance nous indique, pour une épreuve donnée, que le QI d'une personne a une probabilité de 0.68 d'être compris entre 102 et 118 (si le degré de confiance que l'on se fixe est 68%). Cet intervalle est plus important à connaître que le score observé seul. Si la probabilité que l'on se fixe augmente (90%), l'intervalle de confiance augmentera (entre 85 et 125 pour le même score observé). A l'inverse si on diminue la probabilité, cet intervalle diminuera. En fait, l'intervalle de confiance va dépendre essentiellement de deux paramètres principaux (dans le cadre de la théorie classique des tests) : la fidélité du test et la probabilité que l'on se fixe.

Pour le praticien, cette notion d'intervalle de confiance est essentielle :

Dans les manuels de tests, les intervalles de confiance sont souvent donnés avec des probabilités usuelles qui sont 68%, 90% ou 95%. On peut aussi les calculer soi-même (cf. intervalle de confiance - méthode classique et méthode alternative).